"바이러스는 사멸 후에도 '면역 흉터' 남긴다"
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"바이러스는 사멸 후에도 '면역 흉터' 남긴다"
  • 정 현 기자
  • 승인 2024.07.09 10:11
  • 댓글 0
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- IBS 연구팀, 보라매병원 연구팀, 세브란스병원 연구팀, 공동연구
- C형 간염 바이러스가 남긴 후성유전학적 흔적 발견
- 염증성 질환 가능성 있어 장기적인 환자 건강 모니터링 필요성 제시
- 논문, SCI급 저명 국제학술지 'Journal of Hepatology' 게재

[위즈뉴스] 우리 몸이 바이러스에 감염됐다가 회복한 이후 생기는 변화에 대해서는 그간 연구가 많이 이뤄지지 않았지만, 최근 국내 연구진이 바이러스는 죽어서도 면역에 흉터를 남긴다는 사실을 밝혀냈다.

기초과학연구원(IBS, 원장 노도영)은 9일, 한국바이러스기초연구소 바이러스 면역 연구센터 신의철 센터장(KAIST 의과학대학원 교수) 연구팀이 서울시 보라매병원 김 원 교수 연구팀 및 연세대 세브란스병원 박준영 교수 연구팀과 공동 연구를 통해 C형 간염 바이러스가 사라져도, 환자의 면역세포에는 지워지지 않는 흔적이 남는다는 사실을 규명했다고 밝혔다.

신의철 센터장(왼쪽)와 김소영 연구원 / 사진=IBS

이번 연구결과를 담은 논문은 의학 분야의 SCI급 저명 국제학술지 ‘간장학 저널(Journal of Hepatology, IF=26.8)’ 6월 13일 자 온라인판에 게재됐다. 

논문명은 'Epigenetic scars in regulatory T cells are retained after successful treatment of chronic hepatitis C with direct-acting antivirals'이며, KAIST 신의철 교수와  연세대 박준영 교수, 서울대 김 원 교수가 공동 교신저자로, IBS 고준영 연구원과 김소영 연구원이 공동 제1저자로 참여했다.

"항바이러스제 치료, 면역 체계에 장기적 영향 미칠 수 있어"

연구팀의 고준영 연구원은 “항바이러스제 치료는 간암 등 합병증 발병 위험을 효과적으로 감소시키지만, 면역에 남은 흔적이 회복된 환자의 면역 체계에 장기적인 영향을 미칠 수 있음을 보여준다”고 말했다.

국제학술지 'Journal of Hepatology' 최신호에 게재된 해당 논문
doi.org/10.1016/j.jhep.2024.06.011

C형 간염은 C형 간염 바이러스(HCV)의 혈액이나 체액 전파로 인해 발생한다. 감염되면 절반 이상이 만성으로 진행되며, 장기간 염증이 반복되면서 간이 굳는 간경화나 간암 등 합병증을 초래한다.

우수한 항바이러스제가 개발되며 완치율이 100%에 근접해졌지만, 치료 후에도 환자의 면역 체계가 완전히 정상화되지 않는다는 보고가 있었다.

IBS 연구진은 만성 C형 간염 치료 후 면역계의변화를 규명하기 위해 조절 T세포에 주목했다. 조절 T세포는 면역 반응의 조절 및 항상성 유지를 담당하는 세포로, C형 간염 바이러스 감염 시 그 수가 늘어나고 활성도 변화를 겪는 것으로 알려져 있었다. 

우선, 연구진은 만성 C형 간염 환자의 혈액을 채취해 항바이러스제 치료 전후 조절 T세포의 상태를 비교했다. C형 간염 바이러스에 감염되면 말초 혈액 속 조절 T세포가 많아지는데, 바이러스 제거 후에도 많은 수가 유지됐다. RNA 염기서열분석으로 살펴본 결과, 바이러스가 사라져도 염증성 사이토카인인 TNF(종양괴사인자) 생산 능력이 사라지지 않았다. 바이러스 감염으로 인해 변한 조절 T세포의 염증성 특성이 완치 후에도 여전히 남아 있다는 의미다.

연구팀의 김소영 연구원은 “C형 간염 치료 후에도 조절 T세포가 정상화되지 않는다는 보고는 이전에도 있었지만, 분자 수준에서 세포 집단의 변화를 규명해 바이러스가 남긴 ‘면역 흉터’를 명확히 그려낸 건 이번이 처음”이라고 말했다.

이어 연구진은 유전자의 후천적 변화를 살펴볼 수 있는 첨단 기법(ATAC-seq)을 이용해 치료 전후 조절 T세포를 비교 분석했다. 그 결과 C형 간염 바이러스 치료 이후에도 면역에는 염증성 후성유전학적 변화가 남아 있음을 확인했다.

자료이미지=IBS

[그림설명]
만성 C형 간염 환자의 항바이러스제 약물치료 이후에도 조절 T세포에 염증성 흔적이 남는다는 연구 결과

연구진은 염증성 후성유전학적 변화가 생기면 만성 C형 간염 환자가 완치 후에도 염증성 질환이 잘 생기게 될 것이라고 추정하고 있다. 더 나은 환자 치료 및 관리를 위해 조절 T세포에 남은 흔적이 환자의 건강에 미치는 영향을 구체적으로 밝히는 추가 임상 연구가 필요함을 보여준다.

연구를 이끈 신의철 센터장은  “다른 만성 바이러스 감염에서도 유사한 후성유전학적 흔적이 남아 있는 지 살펴볼 계획”이라며 “어쩌면 코로나19 이후에 겪는 롱-코비드 역시 조절 T세포에 남은 흔적이 원인일 수 있어 추가 연구가 필요하다”고 말했다.



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